El genio detrás de la tecnología espacial rusa temprana – PanaTimes


La Unión Soviética no tuvo muchos de los mismos avances tecnológicos que disfrutaba la NASA, pero eso no impidió que saltaran por delante de los estadounidenses en el espacio. Así es cómo.

A los pocos días de regresar a la Tierra, Yuri Gagarin se paró junto al primer ministro soviético Nikita Khrushchev en la Plaza Roja de Moscú para ser recibido por decenas de miles de personas que vitoreaban su éxito. Fue una celebración abrumadora y en gran parte espontánea de los logros soviéticos.

Pero el ingeniero que hizo posible el primer vuelo espacial humano no estaba a la vista. Solo cuando murió en 1966 se reveló al mundo el nombre del diseñador jefe, Sergei Pavlovich Korolev. Este genio en el corazón del programa espacial ruso era uno de los secretos mejor guardados de la Unión Soviética.

Nacido en Ucrania, Korolev supervisó el diseño del gran cohete R7 que puso en órbita el primer satélite, el primer perro, el primer hombre, la primera mujer y el primer caminante espacial. Desarrolló las cápsulas, los sistemas de control y los controles rigurosos que aseguraron que todas las personas que envió al espacio durante su vida volvieran con vida.

El valor propagandístico de su trabajo fue suficiente para garantizar el estatus de superpotencia de la Unión Soviética. Pero, a diferencia de su famoso rival estadounidense Wernher von Braun, la identidad del “diseñador jefe” se consideraba demasiado valiosa para compartirla con el mundo.

“No hay suficiente crédito para los ingenieros y técnicos que trabajaron en la nave espacial, porque son los ejércitos que realmente lo hicieron posible”, dice Cathleen Lewis, curadora de Programas Espaciales Internacionales en el Museo Smithsonian del Aire y el Espacio en Washington DC. “Se necesita una cantidad increíble de energía y esfuerzo para preservar la vida humana en el espacio”.

Los ingenieros de Korolev idearon brillantes soluciones de ingeniería para los desafíos de los vuelos espaciales tripulados, a menudo diferentes a las elegidas por sus homólogos estadounidenses. La simplicidad a veces fue impulsada por las limitaciones de la tecnología soviética.

Korolev (derecha, en forma de estatua) fue un brillante diseñador de cohetes que hizo mucho para catapultar a la URSS al frente de la carrera espacial.

El lanzador R7, por ejemplo, fue diseñado como un misil balístico intercontinental. Con unos 30 metros de altura (110 pies) y cuatro propulsores atados a los lados, el tamaño del cohete estaba determinado por la masa de la ojiva nuclear que llevaba. Debido a que las armas nucleares soviéticas eran más grandes y pesadas que sus contrapartes estadounidenses, los cohetes tenían que ser más poderosos. Esto significaba que cuando se trataba de lanzar una nave espacial con un cosmonauta a bordo, esta también podría ser más grande.

“A diferencia de los estadounidenses, no tenían que preocuparse por dar esos saltos de miniaturización o hacer la tecnología más compacta”, dice Lewis. “La industria aeronáutica estadounidense había pasado de los tubos de vacío a los transistores, pero los soviéticos todavía usaban tubos de vacío en sus naves espaciales hasta mediados de la década de 1960”.

La cápsula soviética Vostok que llevaría al primer hombre y, más tarde, a la primera mujer al espacio, ciertamente tenía poca relación con la nave espacial Mercury de la NASA. Apenas más grande que el hombre del interior, el módulo Mercury en forma de cono estaba repleto de interruptores y diales, palancas y botones. Fue una maravilla de la electrónica y la miniaturización.

La ausencia de instrumentación compleja también reveló otra diferencia fundamental entre las dos naciones.

Vostok, por otro lado, se parecía a una gigantesca bala de cañón ahuecada forrada con relleno. Había una radio, que parecía la radio de un automóvil, con una tecla de telégrafo para transmitir el código morse como respaldo, y un solo panel de instrumentos. Montado dentro de esta caja había un globo terráqueo pintado, su movimiento controlado por una computadora electromecánica impulsada por ruedas y engranajes. Esto le dio al ocupante una indicación de su posición en órbita.

La ausencia de instrumentación compleja también reveló otra diferencia fundamental entre las dos naciones. Se esperaba que los astronautas estadounidenses de Mercury pilotaran sus barcos. Vostok operó automáticamente con una secuencia predeterminada, dejando al cosmonauta con poco que hacer. La única forma en que podían liberar los pocos controles manuales era introducir un código secreto en un teclado. El código estaba sellado en un sobre debajo del asiento, para abrirlo si fallaban los sistemas automáticos. Korolev, sin embargo, estuvo entre varias personas que susurraron los números a Gagarin antes de su vuelo.

El diseño de bala de cañón del Vostok también facilitó el reingreso a la atmósfera de la Tierra. Los astronautas de Mercury tuvieron que orientar cuidadosamente su cápsula para que el escudo térmico los protegiera. Sin embargo, el Vostok estaba completamente cubierto de material resistente al calor y simplemente se pesaba en la parte inferior para que mirara en la dirección correcta.

Las cápsulas de reentrada soviéticas no necesitaron maniobras cuidadosas antes de regresar a la Tierra, ya que estaban completamente cubiertas con blindaje térmico.

Pero a la hora de aterrizar, los soviéticos tuvieron un problema. Estados Unidos planeaba amerizar en el océano, pero los cosmonautas soviéticos regresarían a tierra.

“No pudieron reducir la velocidad del Vostok lo suficiente para que los humanos, para que nadie, sobreviviera a un aterrizaje dentro de la nave espacial”, dice Lewis. “Y es por eso que Yuri Gagarin se expulsó a 20.000 pies (6 km) y la cápsula aterrizó por separado”.

Para su próxima nave espacial, Voskhod, los ingenieros de Korolev diseñaron un sistema de aterrizaje “suave”, que incluía asientos con muelles para los cosmonautas y un sistema de cohetes que se dispararía justo antes de que la cápsula golpeara el suelo. La nave espacial Soyuz de hoy utiliza una tecnología similar, aunque los ocupantes aún comparan el regreso a la Tierra con un accidente automovilístico a alta velocidad.

Esta idea de reclutar ingenieros, en lugar de solo pilotos, para volar en el espacio fue otra de las innovaciones de Korolev.

La otra gran innovación con Voskhod fue que, a pesar de no ser más grande que Vostok, para competir con la nave espacial estadounidense Gemini de dos hombres, necesitaba llevar más de un cosmonauta. Tres de hecho … y uno de ellos sería un ingeniero que ayudó a diseñarlo.

Esta idea de contratar ingenieros, en lugar de solo pilotos, para volar en el espacio fue otra de las innovaciones de Korolev. No fue adoptado por Estados Unidos hasta la era del transbordador espacial.

El dos veces héroe de la Unión Soviética, el cosmonauta Aleksandr Aleksandrov, comenzaría su carrera trabajando en Voskhod a principios de la década de 1960 y luego volaría Soyuz durante dos misiones a estaciones espaciales soviéticas. Cuando lo conocí en Moscú, hace dos años, me explicó el pensamiento de Korolev.

“El objetivo de seleccionar cosmonautas de los sectores de la ingeniería es que estos especialistas podrían trabajar en los cohetes que habían diseñado y creado”, me dijo Aleksandrov. “Pudieron entender por qué y cómo funcionaba el cohete y adquirir experiencia en el pilotaje de la misma nave espacial que habían diseñado”.

La nave espacial Vostok requirió poca información del cosmonauta a bordo, ya que fue volada por controladores en tierra.

Los cínicos también podrían sugerir que hacer que el ingeniero que concibió la nave espacial también la vuele hizo maravillas en el control de calidad. Sin embargo, ambos vuelos tripulados de Voskhod fueron un éxito: los soviéticos llevaron a tres hombres al espacio en 1964 y el primer hombre en caminar en el espacio, Alexei Leonov, durante el vuelo Voskhod-2 en 1965 (aunque eso no fue exactamente sin su propio conjunto de problemas).

Sin embargo, quizás el invento más perdurable de Korolev fue el cohete Soyuz. El lanzador utilizado por Rusia hoy parece casi idéntico al R7 original y está imbuido de la simplicidad del diseño soviético. No menos importante su sistema de encendido.

Con cinco motores de cohete y 20 cámaras de combustión, así como 12 motores más pequeños utilizados para la dirección, es esencial que todos los motores se enciendan al mismo tiempo. De lo contrario, el combustible podría salir de un motor apagado y causar una explosión potencialmente catastrófica.

Esta sincronicidad se logra mediante el uso de fósforos gigantes. Una vez que la Soyuz está en su pórtico de lanzamiento, los ingenieros colocan palos de madera de abedul con dos encendedores eléctricos pirotécnicos en el extremo en las boquillas del cohete. Estos están unidos con alambre de latón.

La casa de Korolev en Moscú, que le regaló (en secreto) el Estado soviético en 1959, ahora se conserva como museo.

Justo antes del lanzamiento, los encendedores se disparan y la llama atraviesa el cable. Cuando todos los cables están cortados, indica que hay una llama encendida dentro de cada boquilla y es seguro abrir las válvulas propulsoras. El sistema asegura que el combustible solo se libere cuando estos fósforos gigantes estén encendidos.

La casa de Korolev en Moscú, que le regaló (en secreto) el Estado soviético en 1959, se conserva ahora como museo. El lugar está lleno de recuerdos del programa espacial que supervisó: modelos de aviones y cohetes, fotografías de cosmonautas, libros técnicos y documentos.

Fuera de su estudio, una de las paredes está cubierta por un mapa detallado de la superficie lunar. Los sueños de Korolev de llevar a un ciudadano soviético a la Luna nunca se hicieron realidad, pero sus diseños perduran en los cohetes, las naves espaciales y las estaciones espaciales actuales. Sesenta años después de que Yuri Gagarin orbitara la Tierra por primera vez, el ingeniero que inició la carrera espacial merece ser celebrado con la misma amplitud.

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